ועדת פרס הנובל הכריזה היום על פרופ' אמריטוס קיפ סטפן תורן, מהמכון הטכנולוגי של קליפורניה; על פרופ'-אמריטוס ריינר וייס מ-MIT; ועל פרופ' בארי באריש, כזוכי פרס הנובל בפיזיקה ל-2017. השלושה זכו בפרס על עבודתם בתחום גלי הכבידה, שאיששה את תאוריית היחסות של איינשטיין. בנימוקי הוועדה נמסר כי החוקרים זכו בשל תרומתם לגלאי LIGO ותצפית של גלי הכבידה. למעשה, הצליחו החוקרים לאשש את קיומם של גלי כבידה, כפי שחזה אלברט איינשטיין בתורת היחסות הכללית.

שלושת הזוכים בנובל (צילום: EPA)

גלי הכבידה מתפשטים במהירות האור, וממלאים את היקום, כפי שצפה איינשטיין בתיאוריית תורת היחסות הכללית. הם נוצרים כאשר מסות גדולות מואצות. עם זאת, איינשטיין היה משוכנע שלעולם לא ניתן יהיה למדוד אותם. ההישג של פרויקט LIGO היה בשימוש בזוג של אינטרפרומטרי (מכשירים המפצלים גלי אור) לייזר ענקיים, כדי למדוד שינויים קטנים אלפי מונים מגודלו של גרעין אטום, המתרחשים כאשר גלי כבידה חוצים את כדור הארץ. עד כה, כל סוגי הקרינה האלקטרומגנטית וקרינת חלקיקים כמו הקרינה הקוסמית או ניוטרינו, התגלו במהלך חקר היקום. אולם גלי הכבידה הם עדים ישירים להפרעה במארג החלל-זמן עצמו. מדובר משהו שונה לחלוטין, הפותח עולמות בלתי נראים עם עושר של תגליות שמחכה למי שיצליח לפענח את המסרים של גלי הכבידה.

בפרויקט המחקר LIGO שותפות למעלה מ-20 מדינות ולמעלה מאלף חוקרים ש"הצליחו יחד להגשים חזון בן 50 שנה", כדברי ועדת הפרס. "החלוצים וייס ובאריש, והמדען והמנהיג ת'ורן שהביא לסיום הפרויקט, הבטיחו כי ארבעה עשורים של מאמץ הובילו לבסוף לגילוי גלי הכבידה. גלי הכבידה הם דרך חדשה לחלוטין להתבוננות באירועים האלימים ביותר בחלל ובבדיקת גבולות הידע שלנו".

מפת היקום שצולמה על ידי הטלסקופ פלאנק (צילום: אי-אף-פי)

בהחלטתה של הוועדה היא מתייחסת לגילוי המשמעותי והמורכב של גלי כבידה ביקום, גילוי שנחשב אירוע מדעי מכונן שהתרחש ב-14 בספטמבר 2015, ודווח רשמית בפברואר 2016. גלי כבידה הם התעקמויות במרחב-זמן, שנעות בו כגלים זעירים במים.

כיצד נוצרים גלי כבידה?

ששני חורים שחורים מתנגשים במרחק מיליארד שנות אור, ההתנגשות יוצרת גלי כבידה. בהמשך הגלים נעים ויוצרים התרחבויות והתכווצויות במרחב ובזמן. בשלב הזה מכשירים עדינים על כדור הארץ מגלים את השפעת הגלים שיוצרים שינוי מזערי באורכן של קרני לייזר במתקן הניסוי.

התנגשות חורים שחורים (צילום: AFP)

כאמור החוקרים הצליחו "ללכוד" את גלי הכבידה שנוצרו באירוע רב עוצמה, שהתרחש בעומק היקום: התנגשות והתמזגות של שני "חורים שחורים" גדולים, שהמסה המשותפת שלהם גדולה פי 62 ממסת השמש. באמצעות טכנולוגיה מתקדמת, הצליחו המדענים להציג ראיות חותכות לקיומם של גלי הכבידה, שעד כה היו בגדר השערה בלבד. תגליתם היוותה אישוש חשוב לתורת היחסות הכללית של איינשטיין, ופותחת צוהר חדש ומסקרן לחקר היקום על שלל תופעותיו.

כבר בעת פרסום התגלית, הגדירו אסטרונומים ואסטרופיזיקאים בכירים ברחבי העולם את התגלית כפריצת דרך וכ"אירוע המדעי החשוב של העשור האחרון". מדענ ים ברחבי העולם הגדירו את התגלית כהישג טכנולוגי אדיר, שנזקף בראש ובראשונה לזכות הפיזיקה הניסויית, ואף העריכו שהיא עשויה לזכות את החוקרים שמובילים את הניסוי בפרס נובל.