בעשור האחרון, קשה למצוא קבלני תארים גדולים יותר מליאור אליהו בכדורסל הישראלי. בשש עונות במכבי ת"א הוא זכה בארבע אליפויות, שני גביעים, אליפות הליגה האדריאטית וחמישה גביעי ווינר סל, בעונה היחידה שלו בוויטוריה זכה עימה באליפות ספרד (האחרונה שלה) ובשלוש עונות וחצי בהפועל ירושלים הוא סופר כבר שתי אליפויות ושני גביעי ווינר סל.

בגיל 32, אחרי קיץ ארוך – ואולי אחרון – במדי הנבחרת, הוא פותח את עונתו ה-14 בליגת ווינר סל, כשהוא מדורג ראשון מבין השחקנים הפעילים עם 3,816 נקודות בקריירה (מקום 43 בכל הזמנים). העונה שעברה לא הייתה קלה עבורו, אבל דווקא אחרי משבר לא אופייני באמצע הסיבוב השלישי וגל שמועות על מעבר שלו ואולי אפילו פרישה, הוא חזר לעצמו בישורת האחרונה ועזר לאדומים לזכות באליפות נוספת.

רוב הסגל מהעונה שעברה נשאר, אבל סימונה פיאניג'אני התחלף בפוציס קציקאריס, שמאמין בסגנון כדורסל אחר. במה מתבטא השוני עד כה?

"שניהם מאמנים ברמה האירופית הכי גבוהה שיש, הכרתי את שניהם משנים עברו כיריבים והערכתי אותם מאוד – שניהם עשו דברים יפים בקריירה. אנחנו רק בתחילת הדרך וקשה לבוא ולדבר על הבדלים אחרי זמן כל כך קצר, אבל נגד בילבאו למשל כבר קלענו 96 נקודות מול יריבה איכותית מאוד – סקור שלא הגענו אליו הרבה בשנה שעברה. יש הרבה שחקנים שממשיכים, אבל הסגנון עשוי להיות שונה כי המאמן רוצה שקבוצה שתרוץ ויש לנו את כל הכלים בשביל זה: גארדים מוכחים שממשיכים מהעונה שעברה בתוספת המשמעותית של יוגב, הרבה קלעים וסנטרים חזקים בצבע".

עברת קיץ ארוך ומתיש מכל הבחינות עם הנבחרת. איך התחושה לקראת פתיחת העונה?

"האמת שלא קל לעשות את הסוויץ' הזה בין נבחרת למסגרת קבוצתית בזמן כל כך קצר, אבל אני עושה את זה כבר 12 או 13 שנה. עברנו חודש וחצי מאוד אינטנסיבי עם הנבחרת, מתקופת ההכנה ועד היורובאסקט. השקענו המון ונתנו הכל. זה תמיד קשה לחזור מהנבחרת ישר לקבוצה, אבל זה חלק מהחיים של שחקנים ברמות האלו – אנחנו כולנו מנוסים ויודעים להתמודד".

בעונה שעברה חרקתם קצת במשחקי האימון, אבל הגעתם לגביע ווינר סל מפוקסים וזכיתם בתואר. עד כמה מכוונים לזכייה בטורניר הזה?

"מכוונים לגמרי, ברור. כולנו יודעים שמשחקי הכנה זה משהו שונה לגמרי, גם הקיץ. הגענו נגד אסטודיאנטס שכבר שיחקו כמה משחקים אחרי יום של אימונים בסגל מלא והפסדנו שם ב-30, אחרי כמה ימים כבר הובלנו 20 על בילבאו במחצית השנייה. אין לזה משמעות. מבחינת גביע ווינר סל, אני לא יכול להגיד שהוא שווה ערך לזכייה בגביע המדינה או באליפות, אבל הוא תואר לכל דבר וכולם רוצים לזכות בו. זה נותן תחושה טובה להמשך העונה וזה משהו שכולנו מעוניינים בו כמובן".

אליהו בדרך לשתיים קלות. מספיק מנוסה כדי לעשות את המעבר (צילום: דני מרון)

נפרדתם הקיץ מאמארה סטודמאייר, איך היה לשחק לצד כוכב NBA כל כך גדול?

"חוויה נהדרת. אמארה הוא מקצוען אמיתי ויש לי רק דברים טובים לומר עליו. עזוב רגע את הכדורסל, כולם פה התרשמו ממנו מאוד כבן אדם. הוא תמיד כיבד את כולם, התנהג ככל השחקנים ולא ראה בשום דבר פחיתות כבוד, כולל להחזיר כדורים לשחקני הנוער באימונים ולפני משחקים. הוא איש נחמד מאוד והיה כיף גדול לעבוד איתו. לפעמים כוכבים כל כך גדולים באים עם גישה מסוימת, אבל אצלו זה ממש לא היה ככה: הוא לא נתן לאף אחד להרגיש לא בנוח או גרם למישהו להרגיש שהוא מתחתיו. הוא נתן לנו טיפים כשהיה צריך ולא התבייש גם לשאול שאלות ולקבל עצות בעצמו, הכל בהבנה ובכבוד הדדי. נהנינו מאוד מהנוכחות שלו".

לפני שנה הגעתם מרחק משחק אחד מגמר היורוקאפ. מה צריך לקרות כדי שתעשו עוד צעד קדימה העונה?

"מכיר את זה כשאנשים מתמקחים בקניות ואומרים 'תעשה לי קווץ' קטן במחיר'? אז ככה. קווץ' קטן, זה מה שצריך. עוד טיפה מאמץ ויכולת ונוכל לעשות גמר יורוקאפ. למיטב הבנתי, המשמעות של הגעה לגמר גדולה יותר השנה כי אולי שתי הפיינליסטיות ישודרגו ליורוליג ולא רק האלופה. אם לפני 3-4 שנים רצינו להגיע כמה שיותר גבוה באירופה, עכשיו גמר זה אחד היעדים של הקבוצה, בטח אחרי שעשינו חצי גמר לפני שנה. העונה חלק מהקבוצות שעברו לליגת האלופות חזרו ליורוקאפ, תהיה תחרות קשה יותר אבל גם אנחנו טובים יותר מאשר בעונה שעברה".

במהלך העונה שעברה עלו שמועות שאתה עלול לפרוש מכדורסל בקרוב. אתה יכול להרגיע את האוהדים?

"אני יכול להגיד להם שיש לי חוזה לעוד שנתיים בהפועל ירושלים ואין לי שום כוונה לעזוב לפני. שמועות רצות מכל הכיוונים, אני באופן אישי אף פעם לא הצהרתי על כזה דבר וגם לא התרגשתי כשדיברו על זה".

אמארה סטודמאייר חוגג אליפות ראשונה בישראל. קודם כל בן אדם (צילום: דני מרון)

קיבלתם תוספת כח משמעותית בקו הקדמי, איך אתה מתרשם עד כה מהחברים החדשים שלך בעמדות הפנים?

"עוד מוקדם להגיד, אבל כולם שחקנים מוכחים ומוכשרים מאוד. אלן אומיץ' גבוה אירופי מאסיבי, שמזכיר קצת את פראחובסקי ושיחק ברמות הכי גבוהות. את פרפרוגלו אני מכיר כבר שנים כיריב ואני יכול לספר שזה שחקן ברמה מאוד גבוהה עם הבנת משחק מצוינת, מסוג השחקנים שכיף לשחק איתם. את דיי כולם מכירים: הוא שחקן מוכשר מאוד ואני בטוח שהמספרים שהוא יעשה השנה ידברו בעד עצמם. בכלל, השלד של העונה שעברה ממשיך, על הגארדים שלנו אין צורך להרחיב ואני בטוח שהחיבור של השחקנים החדשים ושל יוגב, שיתרום לנו המון, ייתן דחיפה משמעותית לקבוצה".

לפני שנה דיברו על חוסר הדומיננטיות של הישראלים ביורוקאפ. בהכנה ראינו כמה דקות שכל החמישייה הורכבה משחקני נבחרת ישראל. אתה חושב שתהיו משמעותיים יותר העונה?

"אני לא חושב שהמאמן מסתכל ביורוקאפ על מי ישראלי ומי זר, מי שיהיה טוב ישחק. ברור שחובת ההוכחה היא עלינו, אנחנו צריכים לתת את הטון ולשחק טוב. אני מבחינתי חושב שבכל קבוצה הישראלים הם אלו שיוצרים את ה-DNA שלה".

מה תיחשב עונה מוצלחת מבחינתך?

"אני חושב שהמטרות של הפועל ירושלים לא השתנו כבר כמה שנים: ללכת עד הסוף בכל המפעלים. היעד הוא להגיע ליורוליג דרך הישגים ספורטיביים, זה החזון של אורי אלון. כיף שיש בעלים כזה כל כך מחובר ומעורב, אפילו בהכנה הוא היה איתנו בספרד. אורי מאוד אוהב את הפועל ירושלים, הוא יליד העיר והפועל ירושלים במידה מסוימת זה הוא היום – ולהיפך".

יותם הלפרין הצהיר שיסיים את הקריירה בהפועל ירושלים. אתה רואה את עצמך גם כן פורש "ירושלמי"?

"אני מאמין שכן. יש לי חוזה לעוד שנתיים כאמור, קודם כל תן לי להישאר בריא ואז נעשה חושבים. המטרה היא בהחלט לסיים את הקריירה בהפועל ירושלים".

ליאור אליהו מניף את היד. רוצה להגיע ליורוליג (צילום: אלן שיבר)