"זה המשחק שהכי נהניתי בו בחיי", הכריזה בשבוע שעבר קרי וולש (ג'נינגס) בסיום ניצחון 1:2 דחוק מול זוג שוויצרי בשלב הבתים של טורניר כדורעף החופים. האמריקנית, שחגגה אתמול 38, מצאה את עצמה עם הגב אל הקיר ובדרך להפסד, סיטואציה שבה היא ממש לא רגילה להיות.

כל התכנים הכי מעניינים – בעמוד הפייסבוק שלנו

למעשה, וולש כלל לא מכירה את המילה הפסד במתכונת האולימפית. היא זכתה בזהב באתונה 2004, בבייג'ין 2008 ובלונדון 2012, וכעת היא ממתינה לחצי הגמר מול אלופות העולם הברזילאיות לאריסה וטאליטה, במה שיהיה אחד משני משחקיה האחרונים בקריירה, שאותה היא רוצה לסיים עם ארבע מדליות זהב ובמאזן מושלם. "יש לי כל כך הרבה תוכניות לעתיד", אמרה האמא לשלושה ילדים מקליפורניה, "אבל יש לי עוד משימה אחת להשלים".

לריו 2016 הגיעה וולש ללא בת הזוג שלה בשלוש הזכיות הקודמות, מיסטי מיי־טרינור, שפרשה לאחר משחקי לונדון. יחד הפכו השתיים לזוג הטוב בתולדות המשחק, והן רשמו רצף של 112 ניצחונות וסיימו את אתונה 2004 מבלי שאיבדו אפילו מערכה אחת. את מקומה של מיי־טרינור תפסה אפריל רוס, שקיבלה את הזימון רגע אחרי שהפסידה לוולש ולמיי־טרינור בגמר האולימפי לפני ארבע שנים. "אני מתגעגעת למיסטי בכל יום בחיי", הודתה הכוכבת, "אבל זה לא משנה לי מי לצידי, כי אני כל כך אוהבת את מה שאני עושה".

אפשר להאמין לדברים האלה, שכן לפני ארבע שנים זכתה בזהב בעת שהיתה בשבוע ה־11 להריונה, ולברזיל הגיעה אחרי ניתוח חירום בכתף. כמו כן, לפני כל משחק היא כותבת על יד ימין את המילה JOY (אושר), רק כדי להזכיר לעצמה את הסיבה שבה בחרה בספורט הזה. "אני רוצה לשחק כמו ילדה, להיות חופשייה ומאושרת על החול", אמרה השבוע ל־HBO בסיום תצוגה נהדרת מול זוג אוסטרליות ברבע הגמר.

וולש, שמתכננת למנף את כדורעף החופים האמריקני לאחר הפרישה, רואה את עצמה כשגרירה של הענף. במשחקים האולימפיים טורניר הנשים אמנם נחשב להצלחה מסחררת, עם תפוסה מלאה ביציעים ורמה גבוהה במיוחד, אולם יש כאלה שלא מתרשמים מהספורט עצמו ומעדיפים להתעסק בביגוד של הספורטאיות.

וולש, שפעילה ברשתות החברתיות, דואגת שאף אחד לא יזלזל בפועלה ובחברותיה לענף. כשאחד הצופים צייץ בטוויטר "NBC משדרים כדורעף חופים רק כדי להראות את השדיים של וולש", ענתה לו האמריקנית באופן אישי: "אין לך מושג על מה אתה מדבר, אתה לא בכיוון בכלל".

עכשיו, אחרי שהסירה מעליה את המזלזלים, עומדת השחקנית האגדית בפני היסטוריה – שני ניצחונות נוספים יהפכו אותה לכדורעפנית המבוגרת בהיסטוריה שזוכה בזהב ולספורטאית החמישית בלבד בתולדות המשחקים האולימפיים שזוכה בארבע מדליות זהב רצופות באותו ענף. "העבודה שלי היא להיות ספורטאית אולימפית, ואני רוצה להיות הכי טובה בתחומי", סיכמה.